Auto News Sotšin viestiromahdus on muisto vain – Lari Lehtonen on valmis roikkumaan kärjen vauhdissa: ”Olen ottanut ison askeleen eteenpäin”

Vierumäki. Suomen miehillä on viime aikojen tulosten valossa ainakin paperilla paras viestijoukkue sitten Lahden edellisten MM-kisojen vuonna 2001.

Nyt jalkeilla on sama nelikko kuin kolme vuotta sitten Sotšin olympialaisissa eli Sami Jauhojärvi, Iivo Niskanen, Lari Lehtonen ja Matti Heikkinen.

Tämä on myös tällä kertaa hiihtojärjestys.

Sotšin kisoissa Suomi oli Jauhojärven ja Niskasen osuuksien jälkeen kärjessä, mutta kolmannella osuudella Lehtonen oli aseeton.

Nyt tilanne on Lehtosen osalta aivan toinen. Kauden kahdessa mc-viestissä hän osoitti, että nykyinen taso riittää paljon aiempaa paremmin kärkivauhdissa roikkumiseen.

”Sotšin suoritus oli linjassa sen hetken kuntoni kanssa. Hiihdin varmaan sen kauden parasta vauhtia, mutta vertailukohta oli niin raju, kun vastassa oli yksi maailman parhaista”, Lehtonen sanoi ja tarkoitti mm. sen hetken maailman parhaisiin hiihtäjiin lukeutunutta Ruotsin Johan Olssonia.

Siinä viestissä Suomi jäi kuudenneksi.

Lehtonen tietää, että miesten viesteissä täytyy pysyä kolmannellakin osuudella kärjen kannoilla, jos mielii mitalille.

Nyt Lehtonen on siis paljon vartija, sillä Jauhojärven ja Niskasen voi olettaa pysyvän kärkivauhdissa.

Viime lauantaina Lehtonen ylsi uransa parhaaseen arvokisasuoritukseen oltuaan 30 km:n yhdistelmäkilpailussa yhdeksäs. Vapaan puolikkaalla hän oli kuudenneksi nopein.

”Verrattuna kolmen vuoden takaiseen aikaan olen ottanut ison askeleen eteenpäin ja kasvanut urheilijana paljon. Terveydentila on parempi ja on tullut monta vuotta lisää harjoittelua”, sanoi 29-vuotias Lehtonen, joka on kärsinyt mm. jalkavaivoista.

Lehtonen on jaksanut taistella eteenpäin kohti MM-kotikisoja, vaikka ongelmia on riittänyt.

”Huippu-urheilu on loputonta ongelmien ratkaisua. Pitää vain yrittää tehdä oikeita asioita, että homma menee eteenpäin. Aina löytyy jokin ratkaisu”, sanoi Lehtonen.

Hän on julkisuudessa useaan otteeseen kiittänyt kauniisti vaimoaan, joka on kantanut päävastuun perheen arjen pyörittämisestä ja kahden pienen pojan hoitamisesta.

Matti Heikkinen on näissä kisoissa joutunut pettymään jo kahdesti.

Niskasen voittaman 15 km:n jälkeen Heikkinen (11:s) myönsi, ettei ole jostain syystä enää yhtä hyvässä kunnossa kuin Tour de Skin aikaan tammikuun alussa.

”Ei voi kieltää, että on aika kaksijakoinen olo, kun ei päässyt omassa kisassa siihen mihin haluaa. Toisaalta pitää suhtautua ammattimaisesti, kun viesti tulossa. Siellä meillä on hyvät mahdollisuudet kamppailla kärkisijoista. Tunteita menee ja tulee”, Heikkinen sanoi.

Miesten 4x10 km:n viesti alkaa perjantaina klo 13.30.